Οι πυρετώδεις έρευνες στο Πανεπιστήμιο του Χιούστον για την ανάπτυξη γρήγορων διαγνωστικών τεστ για τον Covid19 -αλλά και άλλων ασθενειών- φέρουν τη σφραγίδα μιας Καλυμνιάς ερευνήτριας. Η Δρ. Κατερίνα Κουρεντζή, Αναπληρώτρια Καθηγήτρια/Ερευνήτρια στο William A. Brookshire Τμήμα Χημικής και Βιομοριακής Μηχανικής του Πανεπιστημίου

του Χιούστον, είναι μέλος μιας μεγάλης διεπιστημονικής ομάδας που επικεντρώνεται στην ανάπτυξη καινοτόμων διαγνωστικών τεχνολογιών. Αυτή την εποχή, λόγω πανδημίας, έχουν στρέψει όλη την προσοχή τους στον SARS-CoV-2 και στην ανακάλυψη ενός γρήγορου διαγνωστικού τεστ (όπως αυτά για την εγκυμοσύνη), δεδομένου ότι η διεθνής πανεπιστημιακή κοινότητα συμφωνεί πως από τα μεγαλύτερα ζητούμενα στη μάχη για τον περιορισμό της νόσου είναι η δημιουργία ενός γρήγορου, αξιόπιστου και οικονομικού τεστ διάγνωσης που θα μπορεί να διατεθεί μαζικά και να διεξαχθεί εκτός μεγάλων εργαστηρίων.

Πρόσφατα το Πανεπιστήμιο ενέκρινε ερευνητικό κονδύλιο για να προχωρήσουν την έρευνά τους αυτή, μετά από αίτηση που υπέβαλλαν και κατόπιν αξιολόγησης που προηγήθηκε.

«Πόσο κοντά είστε στην ανακάλυψη του τεστ;» ρωτάμε την κ. Κουρεντζή στο πλαίσιο της διαδικτυακής μας επικοινωνίας: «Θα αρχίσουμε κλινικές δοκιμές σύντομα-δηλαδή θα δοκιμάσουμε το τεστ με δείγματα ασθενών covid-19 – και τότε θα έχουμε πιο σαφή εικόνα για την ευαισθησία του και την αξιοπιστία του και για τα επόμενα βήματα που θα χρειαστεί να κάνουμε. Είμαστε αισιόδοξοι!».

«Τι ακριβώς θα σημάνει για την ανθρωπότητα η πραγματοποίηση αυτής της ανακάλυψης;»

«Η δυνατότητα να μπορούμε να ελέγξουμε ένα μεγάλο αριθμό ατόμων (που ίσως να μην έχουν και συμπτώματα) φθηνά, γρήγορα και συχνά (η μεγάλη συχνότητα τεστ έχει μεγάλη σημασία) και να απομονώνουμε εγκαίρως όσους είναι φορείς του ιού, θα βοηθήσει στο να περιορίσουμε την πανδημία σημαντικά μέχρι να έχουμε εμβόλια! Με αυτό το σκεπτικό, υπολογίζεται ότι η Αμερική θα χρειαστεί 4.4 εκατομμύρια τεστ την ημέρα! Τεράστιος αριθμός! Για αυτό και πολλές ερευνητικές ομάδες και πολλές εταιρίες προσπαθούν να δημιουργήσουν αξιόπιστα, γρήγορα τεστ».

“Θέλω να βοηθήσω τους ανθρώπους να ζήσουν καλύτερα”

Σε πρόσφατη ανάρτηση στην ιστοσελίδα του Πανεπιστημίου, η Δρ Κατερίνα Κουρεντζή φέρεται να υπογραμμίζει χαρακτηριστικά:

«Ο στόχος μου είναι να αναπτύξω νέες διαγνωστικές τεχνολογίες για την έγκαιρη ανίχνευση ασθενειών. Ως μηχανικός, με ενδιαφέρει πολύ να χρησιμοποιήσω την επιστήμη και την τεχνολογία για να λύσω προβλήματα της κοινωνίας και να βοηθήσω τους ανθρώπους να ζήσουν καλύτερα».

Η ερευνητική της στόχευση αφορά στην ανάπτυξη γρήγορων τεστ, τύπου τεστ εγκυμοσύνης.

«Το τεστ εγκυμοσύνης πλευρικής ροής είναι μια από τις πιο αξιοσημείωτες τεχνικές εξελίξεις στον τομέα των διαγνωστικών τεστ. Σε τελική ανάλυση, οποιοσδήποτε μπορεί να αγοράσει ένα τεστ σε χαμηλή τιμή και χωρίς να έχει κάποια ιατρική εκπαίδευση, και στο σπίτι (!) να ανιχνεύσει την ανθρώπινη χορειακή γοναδοτροπίνη – την ορμόνη που παράγεται κατά τη διάρκεια της εγκυμοσύνης – με υψηλή αξιοπιστία, σε συγκέντρωση ένα μέρος στο δισεκατομμύριο (1 σταγόνα νερού σε 50 λίτρα). Θέλουμε λοιπόν να δημιουργήσουμε ένα φθηνό τεστ (αντιγόνου) τύπου τεστ εγκυμοσύνης για την ανίχνευση του ιού SARS-CoV-2 στο σάλιο αναζητώντας τις πρωτεΐνες από την επιφάνεια του ιού. Αυτά τα γρήγορα τεστ μπορούν να προσφέρουν γρήγορες και μαζικές λύσεις. Φανταστείτε να μπορούν να ελέγχουν για τον ιό όλους στα σχολεία και στα πανεπιστήμια φθηνά, γρήγορα και συχνά».

Η ίδια σημειώνει ότι το τεστ πρέπει να είναι αξιόπιστο – με υψηλή πιθανότητα να βρει θετικούς όσους έχουν τη νόσο – αλλά και ακριβές – με υψηλή πιθανότητα να βρει αρνητικούς όσους δεν έχουν τη νόσο. Ωστόσο, όταν πρόκειται για τον ιό SARS-CoV-2, το επίπεδο των πρωτεϊνών ποικίλλει και μπορεί να είναι πολύ χαμηλό, σε συγκέντρωση ένα μέρος στο τρισεκατομμύριο (1 σταγόνα νερού σε 50,000 λίτρα). Η ερευνητική της ομάδα είναι έτοιμη να αναλάβει την πρόκληση.

Φανταστείτε ένα τεστ τύπου εγκυμοσύνης για την διάγνωση του καρκίνου!

Αν και η μεγάλη διεπιστημονική ομάδα, μέλος της οποίας είναι η Καλυμνιά ερευνήτρια, επικεντρώνεται στο κορονοϊό, η συγκεκριμένη μεθοδολογία θα μπορούσε να χρησιμοποιηθεί και για άλλα πράγματα. «Αναμένουμε ότι αυτή η τεχνολογία θα είναι ευρέως χρήσιμη και σε άλλους τομείς της ιατρικής διάγνωσης και της βιοϊατρικής έρευνας. Τους τελευταίους μήνες, η έμφαση δόθηκε στην ανίχνευση του SARS-CoV-2, αλλά η πλατφόρμα των βακτηριοφάγων μας προχωρά πέρα από τη διάγνωση COVID-19. Φανταστείτε ένα τεστ εγκυμοσύνης για την διάγνωση του καρκίνου. Συνεργαζόμαστε με γιατρούς και ερευνητές στα ιατρικά κέντρα Houston Methodist και MD Anderson Cancer Center και ελπίζω σύντομα να μπορέσω να σας ανακοινώσω καινούρια αποτελέσματα».

«Είμαι περήφανη που εγώ και η ομάδα μου συμμετέχουμε σε αυτές τις παγκόσμιου βεληνεκούς προσπάθειες!»

Ολοκληρώνοντας τη συνομιλία μας, ζητάμε από την Δρ. Κουρεντζή την επιστημονική της ματιά πάνω στον κορονοϊό και τις διαστάσεις πανδημίας που έχει λάβει.

«Δεν είμαι ούτε γιατρός ούτε επιδημιολόγος. Φυσικά και πρόκειται για ένα πρωτόγνωρο (για την δικιά μας γενιά) για όλη την ανθρωπότητα γεγονός με καταστροφικές επιπτώσεις σε πολλαπλά επίπεδα. Αλλά πιστεύω ότι έχουμε πολύ ικανούς επιστήμονες και γιατρούς και βλέπω ότι γίνονται υπεράνθρωπες προσπάθειες για την ανακάλυψη θεραπειών, εμβολίων, τεστ, κτλ. Είμαι περήφανη που εγώ και η ομάδα μου συμμετέχουμε σε αυτές τις παγκόσμιου βεληνεκούς προσπάθειες!

Εγώ σαν ευσυνείδητος πολίτης φοράω μάσκα κάθε φορά που βγαίνω από το σπίτι μου, διατηρώ τις απαραίτητες αποστάσεις και ακολουθώ τις υποδείξεις της πολιτείας και των ειδικών».

-Σύμφωνα με δημοσιεύματα, επιστήμονες καλούν την διεθνή κοινότητα να λάβει επειγόντως μέτρα για την επόμενη, μετά τον κορονοϊό, πανδημία. Ισχυρίζονται δηλαδή πως ο κορονοϊός είναι μόνο η αρχή και πως θα ακολουθήσουν και άλλα λοιμώδη νοσήματα σαν τον covid-19.  Ποια είναι η δική σας εκτίμηση;

«Πρόσφατα διάβασα το βιβλίο “Deadliest Enemy: Our War Against Killer Germs” του διάσημου επιδημιολόγου Michael Osterholm από το πανεπιστήμιο της Μινεσότα.  Tο βιβλίο γράφτηκε το 2017 και έχει πολλές λεπτομέρειες για το SARS (2003), τo MERS (2012) τον Zika (2015), τον Ebolα… Ο καθηγητής Osterholm εδώ και πολλά χρόνια έκρουε τον κώδωνα του κινδύνου για την επόμενη πανδημία και ακόμη πιστεύει ότι οι πανδημίες είναι αναπόφευκτες! Το θέμα είναι πώς θα προετοιμαστούμε για να αναχαιτίσουμε την επόμενη! Αναρωτιέμαι -άραγε μάθαμε το μάθημα μας;»

Βιογραφικό σημείωμα

Η Κατερίνα Κουρεντζή γεννήθηκε το 1974 στην Αθήνα και μεγάλωσε στην Κάλυμνο. Σπούδασε χημικός μηχανικός στο Εθνικό Μετσόβιο Πολυτεχνείο (ΕΜΠ) στην Αθήνα και συνέχισε τις σπουδές της με υποτροφία σε μεταπτυχιακό επίπεδο  στο Πανεπιστήμιο του Χιούστον (University of Houston) στις Ηνωμένες Πολιτείες της Αμερικής. Το 2002 ολοκλήρωσε τη διδακτορική της διατριβή στη Χημική Μηχανική με τίτλο: «Molecular Recognition Using Nucleic Acids».

Κατόπιν εργάστηκε για δύο χρόνια ως ερευνήτρια σε μεγάλη βιοτεχνολογική εταιρία στην California. Από το 2005 βρίσκεται στο Χιούστον και από το 2009 είναι στη θέση Καθηγήτριας/Ερευνήτριας στο Πανεπιστήμιο του Χιούστον στο William A. Brookshire Τμήμα Χημικής και Βιομοριακής Μηχανικής.

Τα επιστημονικά της ενδιαφέροντα εστιάζονται στην μελέτη των βιομοριακών αλληλεπιδράσεων μεταξύ αντισωμάτων- αντιγόνων και την εφαρμογή τους στην ανάπτυξη νέων διαγνωστικών τεχνολογιών για την έγκαιρη ανίχνευση ασθενειών.

Είναι μέλος επιστημονικών επιτροπών και κριτής άρθρων σε επιστημονικά περιοδικά.

Έχει συμμετάσχει σε πολλά επιστημονικά συνέδρια με εισηγήσεις της.

Ενδεικτικές δημοσιεύσεις και πληροφορίες για την ερευνητική της δραστηριότητα υπάρχουν στην ιστοσελίδα:  http://www.chee.uh.edu/faculty/kourentzi.

Σχολιάστε

Εισάγετε τα παρακάτω στοιχεία ή επιλέξτε ένα εικονίδιο για να συνδεθείτε:

Λογότυπο WordPress.com

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό WordPress.com. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Google

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Google. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Twitter

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Twitter. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Φωτογραφία Facebook

Σχολιάζετε χρησιμοποιώντας τον λογαριασμό Facebook. Αποσύνδεση /  Αλλαγή )

Σύνδεση με %s